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यू हैव गॉट मेल: ए हिस्ट्री ऑफ एओएल की फ्री ट्रायल सीडी

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1990 के दशक की शुरुआत में, अधिकांश लोगों के लिए इंटरनेट अभी भी एक रहस्य था, कई लोग इसे एक गुज़रती सनक के अलावा और कुछ नहीं देखते थे। ये वो दिन थे जब ब्रायंट गंबेल और केटी कौरिक लाइव टेलीविज़न पर '@' चिन्ह के अर्थ पर अदालत में थे-तो एओएल जैसी कंपनी लोगों को विशाल, डरावने वर्ल्ड वाइड वेब से जुड़ने के लिए कैसे मनाती थी जब अधिकांश अमेरिका के पास कंप्यूटर भी नहीं था? उन्होंने इसे मुफ्त में दिया, बिल्कुल।

दुनिया को डिजिटल भविष्य में आगे बढ़ाने के लिए, AOL को पहले अतीत में एक कदम पीछे हटना पड़ा। महंगे टीवी विज्ञापनों और मार्केटिंग अभियानों को छोड़कर प्रोडिजी जैसे अन्य वेब प्रदाता चल रहे थे, एओएल ने लोगों के मेलबॉक्स के माध्यम से अपनी इंटरनेट सेवा के बारे में प्रचार किया। यह विचार कंपनी के मुख्य विपणन अधिकारी जान ब्रांट के दिमाग की उपज था। कंपनी के ग्राहक आधार को बढ़ाने के लिए उन्हें एओएल में लाया गया था, और 1993 में उनका विचार सरल था: सीधे उपभोक्ताओं के हाथों में निःशुल्क परीक्षण डिस्क-मूल रूप से फ़्लॉपी और बाद में सीडी- प्राप्त करने के लिए प्रत्यक्ष मेल अभियानों की पुरानी रणनीति का उपयोग करें। यह, सिद्धांत रूप में, परीक्षण समाप्त होने के बाद भुगतान करने वाले ग्राहक की ओर ले जाएगा।

एक सपना रिलीज की तारीख के लिए requiem

उन दिनों, लोग वास्तव में नहीं जानते थे कि इंटरनेट क्या है, इसलिए इसे एक व्यावसायिक, बिलबोर्ड या प्रिंट विज्ञापन के माध्यम से संक्षेप में समझाना मुश्किल साबित हो रहा था। ५००-, ७५०-, या १०००-घंटे के मुफ़्त परीक्षण के दौरान ग्राहकों को इसे पहली बार आज़माने देना अधिक प्रभावी था। ब्रांट ने इस बारे में बात की कि इंटरनेट हिस्ट्री पॉडकास्ट पर एक साक्षात्कार में अभियान के लिए भौतिक पैकेज इतना महत्वपूर्ण क्यों था:

'यह मेरा पूर्ण विश्वास था कि आप किसी को मेल में पैकेज नहीं भेज सकते- और मेरा मतलब एक लिफाफा नहीं है, मेरा मतलब एक पैकेज है जिसे आप महसूस कर सकते हैं-और इसे खोलें नहीं। मुझे लगा कि किसी के लिए मेल में एक छोटा बॉक्स प्राप्त करना और उसे खोलने के लिए प्रेरित न होना संवैधानिक रूप से असंभव था।'

1993 के वसंत और गर्मियों में जमीन पर उतरने के लिए अपने शुरुआती, छोटे बाजार में पहले अभियान की लागत $ 250,000 थी। जबकि अधिकांश प्रत्यक्ष मेल अभियान दो या तीन प्रतिशत प्रतिक्रिया दर प्राप्त करने के लिए भाग्यशाली हैं, ब्रांट के विचार से 10 प्रतिशत प्राप्त हुआ। लोग केवल परीक्षणों का उपयोग नहीं कर रहे थे, वे AOL की सेवाओं के लिए साइन अप कर रहे थे और बड़ी संख्या में सशुल्क ग्राहक बन रहे थे। जैसे-जैसे अभियान नए बाजारों में फैलता गया, डिस्क सिर्फ मेलबॉक्स से आगे निकल गईं।

यह सब तब शुरू हुआ जब AOL ने ग्राहकों को अपनी डिस्क देने के लिए ब्लॉकबस्टर के साथ हाथ मिलाया; इसके तुरंत बाद, बांध फट गया था, क्योंकि लोगों को अचानक डिस्क से घेर लिया गया था जहां वे मुड़े थे। वे बेस्ट ब्यूज़ और बार्न्स एंड नोबल्स में थे, पत्रिकाओं के अंदर, लोगों के सुबह के अनाज के डिब्बे में, उनके फास्ट फूड ट्रे पर-कहीं भी आँखें होंगी, एक डिस्क बहुत पीछे नहीं होगी। AOL की 'कार्पेट बॉम्बिंग' रणनीति की एक अजीब कहानी तब सामने आई जब कंपनी को पता चला कि इन डिस्क को फ्रीज करने और पिघलने से उन्हें कोई नुकसान नहीं होगा। क्यों? तो उन्हें निश्चित रूप से ओमाहा स्टीक्स के साथ पैक किया जा सकता है।

हालांकि इन डिस्क के कुछ स्थानों पर हंसी आ सकती है, लेकिन अभियान के पीछे की कच्ची संख्या को थाह पाना लगभग कठिन है। यह अनुमान लगाया गया है कि, एक समय पर, उत्पादित सभी सीडी के ५० प्रतिशत में एओएल लोगो होता था। और याद रखना, यह उस समय की बात है जब लोग वास्तव में अभी भी थेक्रय करनासीडी. किसी व्यक्ति के लिए केवल जीवित लोगों के बीच रहकर प्रति सप्ताह कई मुफ्त डिस्क प्राप्त करना असामान्य नहीं था। हालांकि इनमें से अधिकांश को छोड़ दिया गया, फ्रिस्बी में बदल दिया गया, या कोस्टर के रूप में इस्तेमाल किया गया, फिर भी नंबर गेम एओएल के पक्ष में था।



सीडी पर खर्च किए गए ब्रैंड्ट के अनुसार, करोड़ों डॉलर—शायद अरबों भी, (करीब 1.50 डॉलर प्रति पॉप पर), और देश भर में पसीने से तर पेय पदार्थों के नीचे अनगिनत डिस्क के बावजूद, एओएल बढ़ रहा था, इसका ग्राहक आधार फलफूल रहा था, और कंपनी थी इंटरनेट का ही पर्याय बन गया है। कुछ अनुमानों के अनुसार, AOL ने इन डिस्क के साथ प्रत्येक नए ग्राहक पर लगभग खर्च किए, और वे अंततः एक ऐसे बिंदु पर पहुँच गए जहाँ वे हर छह सेकंड में एक नया उपयोगकर्ता पंजीकृत कर रहे थे, AOL को कुछ ही वर्षों में 0 बिलियन की कंपनी में बदल दिया।

एओएल के पूर्व सीईओ स्टीव केस ने कहा, 'जब हम 1992 में सार्वजनिक हुए, तो हमारे पास 200,000 से कम ग्राहक थे। 'एक दशक बाद यह संख्या 25 मिलियन के दायरे में थी।'

फोर्टफैन / फ़्लिकर

यह पता चला है, एओएल परीक्षण डिस्क की मौत इंटरनेट के कारण ही हुई थी। जैसे ही कंपनी ने अपनी रणनीति बदली और घंटे के हिसाब से चार्ज करना बंद कर दिया और ब्रॉडबैंड सेवाओं की शुरुआत की, मंथन दरों में वृद्धि के रूप में डिस्क का प्रभाव कम था। अन्य प्रदाता बेहतर, तेज़ विकल्पों के साथ आ रहे थे, और AOL ​​जल्द ही अपने प्रतिस्पर्धियों से पिछड़ने लगा। २००६ तक, डिस्क अभियान को चरणबद्ध तरीके से समाप्त किया जा रहा था, क्योंकि ग्राहकों की ऑनलाइन आदतें बदल गई थीं—हालांकि अभी भी अनुमानित २.१ मिलियन उपयोगकर्ता एओएल की लगभग विलुप्त डायल-अप तकनीक से जुड़े हुए हैं।

दिलचस्प बात यह है कि हाल के वर्षों में, ये डिस्क - जो कभी हर जगह होती थीं - एक संग्रहणीय वस्तु बन गई हैं, कुछ उत्साही लोगों ने उनमें से हजारों को किसी प्रकार के उच्च उद्देश्य के लिए जमा कर दिया है। संग्रहालयों ने उन्हें प्रदर्शन पर भी रखा है, जो कि शुरुआती फ्लॉपी डिस्क और सीडी के महत्व को पहचानते हुए लोगों को एक अधिक जुड़े हुए दुनिया में अपना पहला कदम उठाने में मदद करते हैं।

अभियान के अंत के बाद के वर्षों में, ये एओएल परीक्षण डिस्क जेएनसीओ जीन्स, बॉय बैंड और बेनी शिशुओं के रैंक में शामिल हो गए हैं, जो हम-हम-सोच '90 के दशक के अजीब अवशेष के रूप में शामिल हैं। हालांकि वे अब बेकार हैं, उन्होंने पिछले 25 वर्षों के इंटरनेट बूम में एक बड़ी भूमिका निभाई है।

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